La ballade irlandaise

Jonathan Sexton et le Leinster sont favoris de la finale. (Reuters)

Jonathan Sexton et le Leinster sont favoris de la finale. (Reuters)

Finale de H Cup 100% irlandaise samedi à Twickenham avec une rencontre au sommet entre l’Ulster et le Leinster. Les coéquipiers de Jonathan Sexton, vainqueurs de Clermont en demi-finales, visent un troisième sacre en quatre saisons dans la compétition, tandis que l’Ulster court après le trophée depuis treize ans. L’Irlande domine en tout cas l’Europe du rugby de clubs.

L'Ulster et le Leinster se retrouvent samedi à Twickenham pour la première finale 100% irlandaise de l'histoire de la Coupe d'Europe, témoignant ainsi de l'excellente santé du rugby de la verte Erin. Lorsqu'en 1999, l'Ulster avait remporté face à Colomiers une H Cup fortement dévaluée par l'absence des principaux clubs anglais et gallois, peu de spécialistes s'imaginaient que les clubs irlandais allaient exercer ensuite leur domination sur cette épreuve.

Aujourd'hui, les provinces irlandaises, du Nord comme de la République, réunies en rugby sous une seule bannière, visent un cinquième triomphe en Coupe d'Europe en sept ans. Seuls les Londons Wasps en 2007 et Toulouse en 2010 sont parvenus à interrompre la balade irlandaise. Le Leinster, vainqueur l'an dernier, vise ainsi un troisième titre en quatre ans à Twickenham. Le Munster avait pourtant fixé la barre très haut à ses rivaux insulaires en s'imposant à deux reprises dans la compétition, en 2006 et 2008, après deux finales perdues. Mais il a subi cette année la loi de l'Ulster en quart de finale. Les Nordistes se sont ensuite imposés en demies contre Edimbourg tandis que le Leinster venait à bout de Clermont.

Aucune défaite pour le Leinster en H Cup cette saison

Samedi, l'Ulster se présentera en outsider face à un adversaire qui a proposé pendant toute la saison un rugby plein de verve et d'enthousiasme. Même si elle fut obtenue à la suite d'un arbitrage vidéo défavorable à Clermont, la victoire du Leinster face aux Auvergnats à Bordeaux ne doit rien à personne. Et son parcours cette année parle pour lui. En l'emportant à Twickenham, le Leinster deviendrait la première équipe à triompher en Coupe d'Europe sans avoir perdu une seule rencontre.

Pour pratiquer un jeu si emballant, l'équipe du sud-est de l'île peut compter sur son trois-quart centre Brian O'Driscoll et surtout sur son demi d'ouverture Jonathan Sexton, le chef d'orchestre aussi à l'aise dans le jeu à la main qu'au pied. "C'est le général qui dirige notre jeu. C'est un buteur de qualité, excellent dans ses passes", juge son entraîneur Joe Schmidt. L'Ulster comptera de son côté sur son pilier néo-zélandais John Afoa et son troisième ligne aile Chris Henry. Le premier a purgé sa suspension et le second est remis de sa blessure.

Si les joueurs du Nord parviennent à dominer leurs adversaires dans la possession de balle, ils pourront alors exploiter au maximum les qualités de buteur de leur demi de mêlée, l'ancien international sud-africain Ruan Pienaar. Le duel s'annonce en tout cas passionnant, et les 82 000 places du temple londonien du rugby ont trouvé depuis longtemps preneurs.

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