Absalon, un tour et puis s'en va...

Julien Absalon ne sera pas triple champion olympique. (Reuters)

Julien Absalon ne sera pas triple champion olympique. (Reuters)

Candidat à la médaille d'or, Julien Absalon a abandonné ce dimanche après quelques kilomètres dans l'épreuve de VTT des Jeux Olympiques. Le Français, double champion olympique, a été victime d'une crevaison qui l'a éloigné de la tête de course. Trop loin pour qu'il continue... La médaille d'or est revenue au Tchèque Jaroslav Kulhavy.

La victoire inattendue de Julie Bresset la veille avait fait naître de grands espoirs pour le VTT français, qui rêvait de doublé olympique à Londres. Mais la surprise a bientôt laissé place à la désillusion avec l’abandon de Julien Absalon dimanche, après seulement deux tours de course. En quête d’un troisième sacre olympique, le Vosgien n’était certes pas dans des dispositions idéales pour réaliser ce triplé historique. Dominé cette saison par le Suisse Nino Schurter le Tchèque Jaroslav Kulhavy, le Tricolore de 32 ans s’était en plus fait très peur fin juillet avec une lourde chute lors de la manche de Coupe du monde de Val d’Isère qui lui avait provoqué des douleurs au genou et au poignet. S’il estimait ne pas avoir de séquelles, ses ambitions ont rapidement été réduites à néant sur le circuit de Hadleigh farm.

Parti au premier rang en compagnie des autres favoris, le natif de Remiremont a en effet été victime d’une chute dans la première montée. Rapidement reparti, il a toutefois peu à peu rétrogradé pour finir le premier tour en 27e position. Un retard qui semblait déjà presque irrémédiable tant les hommes de tête Schurter, Khulavy et l’Italien Marco Aurelio Fontana. Finalement, Absalon décidait de mettre définitivement pied à terre après une dizaine de kilomètres, avant de s’expliquer sur les raisons de cet abandon prématuré devant la caméra de France Télévisions: "J’ai crevé, Je n’ai pas de chance. J’ai déjà dû faire une centaine de tours ici et je n’ai jamais crevé. Mais je me demande si je n’ai pas pris le départ avec un pneu un peu défaillant. Une fois ma roue changée, j’étais déjà assez loin… J’étais juste en train de me replacer au moment de la crevaison. J’étais sixième ou septième, j’attendais la montée pour me replacer, c’était vraiment le pire endroit pour crever".

La retraite en 2014

La déception est forcément immense pour l’un des plus grands champions olympiques français, qui ne cachait pas sa frustration: "Des regrets, je vais en avoir toute ma vie. Quatre années de travail pour ça, c’est vraiment frustrant. Vivre ça aux Jeux Olympiques, après avoir fait tant de sacrifices, c’est dur. J’arrivais ici avec une super forme, un super état d’esprit. J’avais réussi à évacuer la pression. Avec le triplé de Tony (Estanguet), je n’avais plus ce poids sur les épaules". Le spécialiste de canoë reste donc bien le seul athlète français à avoir remporté trois fois le titre olympique dans la même discipline et son record risque bien de durer, car Absalon, peut-être sous le coup de l’émotion, a annoncé qu’il poursuivrait sa carrière jusqu’en 2014, mais pas jusqu’à la prochaine olympiade, à savoir Rio 2016. Il aura alors 36 ans.

En l’absence du double tenant du titre, la victoire est revenue au champion du monde 2011 Jaroslav Kulhavy, vainqueur au sprint devant Schurter. Fontana a quant à lui obtenu la médaille de bronze avec 25 secondes de retard sur le duo de tête. Un temps sixième, Stéphane Tempier a payé ses efforts et terminé en onzième position. Engagé dans un pari fou de disputer le Tour de France et la course olympique trois semaines plus tard, Jean-Christophe Péraud, médaillé d’argent à Pékin, a quant à lui dû se contenter du 29e rang.

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